Obligement - L'Amiga au maximum

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Dossier : Classic Reflections - Qu'est-il arrivé à Eyetech Group ? (première partie)
(Article écrit par Trevor Dickinson et extrait de Amiga Future - octobre 2016)


Note : traduction par David Brunet.

Qu'est-il arrivé à Eyetech Group ? (première partie)

Dans cet article de la série Classic Reflections, je retourne au Royaume-Uni pour examiner la contribution d'une société qui est entrée sur la scène Amiga vers la fin de l'ère Commodore. En 1993, elle devint un développeur Amiga enregistré et exploita les capacités uniques de l'Amiga pour créer des systèmes personnalisés de présentation multimédia et de kiosques à bas prix en utilisant du matériel Amiga reconditionné. Après le vide créé par la disparition de Commodore, elle s'imposa rapidement comme l'un des principaux revendeurs Amiga du Royaume-Uni, malgré son entrée tardive sur le marché Amiga. Elle conclut de nombreux accords de distribution et des alliances avec des développeurs internationaux de matériels et de logiciels Amiga et créa sa propre ligne de produits Amiga et d'ensembles de mise en tour. Cependant, ses réalisations atteignirent des sommets encore plus élevés en devenant la force motrice de l'AmigaOne, l'ordinateur Amiga de nouvelle génération basé sur les processeurs PowerPC et officiellement approuvé par Amiga Inc. Cette entreprise s'appelle Eyetech Group Ltd et voici son histoire Amiga.

Eyetech

Suivi et traçage

Le groupe Eyetech Ltd était basé dans la petite ville de Stokesly, dans le Yorkshire du Nord, à 15 km au sud de Middlesbrough et du complexe industriel de Teesside, dans le nord-est de l'Angleterre. La société fut fondée en 1983 en tant que filiale d'une grande société britannique internationale afin de développer des systèmes de collecte automatique de données pour les grandes entreprises commerciales.

Eyetech
Les bureaux d'Eyetech : The Old Bank House, 12 West Green, Stokesly

Eyetech se spécialisa dans les systèmes de code-barres pour le suivi et le traçage, sur Unix/AIX, et fabriqua également des décodeurs de code-barres et des systèmes de saisie de données et de contrôle d'accès en réseau pour des applications industrielles. Il s'agissait notamment de grands projets tels qu'un système de péage automatisé au Dartford River Crossing sur la Tamise, près de Londres, et des systèmes de suivi et de traçage par code-barres pour le service des colis du Royaume-Uni. Les bandes noires verticales du logo d'Eyetech reflètent l'importance des codes-barres aux origines de l'entreprise.

Eyetech Eyetech
Péage automatisé au Dartford River Crossing et exemple de code-barres

En 1985, Alan Michael Redhouse et sa partenaire Georgina Redhouse procédèrent à un rachat de la société et, à partir de ce moment-là, Eyetech se transforma en société privée à responsabilité limitée avec des participations à 100% dans un certain nombre d'autres sociétés privées qui furent incluses dans le groupe Eyetech. En 1995, neuf filiales apparentées figuraient dans les états financiers du groupe Eyetech, dont des entités telles que Barcode Distributors Ltd, Eyetech Integrated Systems Ltd, Eye Express Ltd, Technology Skills Ltd et plusieurs autres, qui sont à présent toutes considérées comme dormantes.

Eyetech
Alan Redhouse

L'association d'Eyetech avec l'Amiga commença presque par hasard quelques années auparavant. Son fils de neuf ans était devenu trop grand pour son ZX Spectrum et Alan Redhouse demanda à son responsable des logiciels de lui recommander un produit. Celui-ci lui recommanda un Amiga 500, mais Alan Redhouse préféra acheter un A600 avec un disque dur de 20 Mo. À l'époque, Alan Redhouse utilisait des machines Unix à 15 000 £ au travail et considérait l'Amiga comme un ordinateur jouet.

En 1993, Eyetech effectuait des travaux de conseil pour une société de transport et, selon Alan Redhouse, "leur gros problème était de faire en sorte que leurs vendeurs fassent des présentations cohérentes sur des sujets compliqués". C'est presque par hasard qu'il vit une démo multimédia tourner sur l'A600 de son fils. Il fut totalement stupéfait et, bien qu'il ne pensait pas que l'A600 soit l'idéal pour les présentations commerciales, il ne pouvait pas croire que Commodore avait caché toutes ces capacités au monde des affaires. Lorsque l'Amiga CD32 sortit, il se rendit compte qu'il serait idéal de le reconditionner et inscrivit immédiatement Eyetech en tant que développeur Commodore enregistré. Il établit rapidement des relations avec des développeurs de logiciels comme Optonica Ltd et commença à se préparer à vendre des CD32 reconditionnées pour les systèmes de présentation des entreprises. Lorsque Commodore se déclara en faillite en avril 1994, Alan Redhouse savait qu'aucune grande entreprise n'allait investir une somme importante dans des systèmes basés sur la technologie d'une société en faillite. Cependant, convaincu que la technologie Amiga avait encore un avenir très prometteur, il décida de se lancer dans la vente et l'assistance Amiga en attendant que quelqu'un rachète Commodore. Il était loin de se douter des montagnes russes dans lesquelles il allait s'embarquer.

Amigaware

Eyetech signa rapidement des accords de distribution avec plusieurs développeurs et, au début de 1994, elle fut nommée distributeur européen des pilotes d'imprimante Epson Stylus Colour d'Endicor Technologies, qui permettaient à l'Amiga d'imprimer jusqu'à 720 DPI sur du papier spécialement traité. Eyetech commença également à distribuer le pilote de modem et de port série PCMCOM écrit par Erik Quackenbush de Scala, vendu au prix de 29,95 £ et permettant d'utiliser des cartes modem PC bon marché dans les ports PCMCIA des A1200 et A600.

Eyetech ne se limita pas aux produits logiciels. Elle vendit la carte passerelle Golden Gate 2+, une combinaison de matériel et de pilotes, développée par Software Results Enterprises, qui permettait aux Amiga dotés de ports Zorro II d'utiliser des cartes PC ISA standard. Le prix initial variait de 109,95 £ pour la carte et les pilotes, jusqu'à 169,95 £ pour la carte avec deux ports IDE, deux ports série, un port parallèle, une carte Ethernet et un modem télécopie 4800/9600. Eyetech commença également à vendre InstantDrive, des ensembles de mise à niveau de disques durs internes pour l'A1200. Ceux-ci étaient fournis préformatés et partitionnés avec le Workbench 3.0 et une sélection d'utilitaires du domaine public ainsi qu'un manuel d'installation de 32 pages et toutes les vis, câbles et même un simple équipement antistatique. Eyetech affirma qu'InstantDrive pouvait être installé sans avoir à percer de trous, à découper le boîtier ou à retirer le blindage électro-magnétique de l'A1200. L'ensemble complet allait de 179 £ pour un disque dur de 428 Mo à 250 £ pour un modèle de 845 Mo et un service d'installation était également proposé si nécessaire.

En août 1995, Eyetech plaça sa première annonce dans Amiga Shopper, un magazine Amiga britannique de grande diffusion. Il s'agissait d'une simple annonce d'un quart de page qui faisait la promotion des quelques produits liés à l'Amiga qu'elle avait à vendre. Sa publicité suivante était une demi-page en couleur dans l'édition de juillet 1996 d'Amiga Format, le plus grand magazine Amiga. Au fil du temps, Eyetech augmenta ses dépenses publicitaires pour passer à des annonces multipages en couleur.

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Publicité d'Eyetech dans Amiga Shopper d'août 1995

Au début de 1996, Eyetech s'associa à Optonica pour produire un ensemble multimédia pour l'A1200. Vendu en tant que mise à niveau de disque dur A1200 AV (audiovisuel), ce lot comprenait le système de création multimédia d'Optonica, MM Experience, ainsi qu'un tutoriel pour le disque dur et une sélection de 40 utilitaires multimédias sharewares et du domaine public. Le prix initial allait de 149,95 £ pour la version avec un disque dur de 630 Mo à 229,95 £ pour le modèle avec un lecteur audiovisuel de 1,083 Go.

Eyetech devint également le distributeur britannique du SX32, un périphérique d'extension pour CD32 conçu par DCE Computer Service, qui transformait la CD32 en un A1200 à part entière. Il se connectait à l'emplacement FMV de la CD32 et fournissait à la console des connexions série, parallèle et lecteur de disquette.

Eyetech
Un SX32 accollé à la console CD32

Le SX32 comprenait également un port VGA standard, un connecteur IDE interne et des trous de montage pour un disque dur de 2,5 pouces et un connecteur SIMM à 72 broches pouvant accepter jusqu'à 8 Mo de mémoire. Cette extension était également fournie avec un CD Workbench 3 qui comprenait également divers utilitaires et programmes sharewares et du domaine public. Le prix initial était de 199,95 £ et Eyetech pouvait également fournir un clavier compact compatible Amiga ainsi qu'un lecteur de disquette externe pour un coût supplémentaire.

Eyetech continua à ajouter d'autres produits à son catalogue Amiga et annonça la relance du Videomaster PCMCIA, une carte d'acquisition vidéo et un échantillonneur sonore initialement commercialisés par MicroDeal en 1993. Ce périphérique, qui se connectait au port PCMCIA de l'A1200 ou de l'A600, permettait de capturer et d'éditer simultanément de la vidéo et du son, et pouvait être utilisé comme numériseur sonore stéréo 8 bits et numériseur couleur d'images fixes. Lorsque le VideoMaster sortit pour la première fois en 1993, les A1200/A600 n'avaient pas assez de mémoire ou pas de disque dur pour profiter de ses fonctions, mais avec l'arrivée de nouvelles solutions de disque dur et de mémoire, Eyetech décida que la plupart des utilisateurs d'Amiga 1200 et 600 pouvaient désormais utiliser ce produit. Le paquet complet, vendu pour 69,95 £, comprenait un logiciel d'édition de son et de vidéo et un utilitaire permettant de convertir ces flux en animations au format ANIM-5. Comme pour prouver ses dires, Eyetech publia deux nouveaux modèles d'InstantDrive, une version de 1 Go vendue pour 219,95 £ et un modèle de 1,2 Go vendu pour 249,95 £.

Amiga Technologies

Alors qu'Eyetech développait son activité de vente, en avril 1995, après des mois d'attente et d'intrigue, Escom AG, un important fabricant européen de PC basé en Allemagne, devint finalement le nouveau propriétaire de Commodore. Après l'acquisition, Escom forma deux nouvelles filiales - Commodore BV, basée à Nieuw-Vennep, aux Pays-Bas, pour construire des PC de la marque Commodore, et Amiga Technologies GmbH, située à Bensheim, en Allemagne, pour gérer la marque Amiga avec Petro Tyschtschenko, un ancien directeur de Commodore, nommé directeur général.

Amiga Technologies prévoyait de relancer la production des modèles Amiga 1200 et 4000T dès que possible. Malheureusement, elle ne réussit à fabriquer et à vendre qu'environ 20 000 Amiga 1200 à la fin de 1995. Le système A4000T s'avéra encore plus difficile. On estima que Commodore n'avait vendu qu'environ 200 Amiga 4000T avant la faillite. Au moment où Escom racheta l'Amiga, la conception originale de la production avait presque été perdue et les ingénieurs durent repartir de zéro. Malgré ce revers, les premiers nouveaux A4000T furent commercialisés à la fin de 1995, mais à un coût de production nettement plus élevé.

Amiga Technologies annonça des plans pour de nouveaux modèles d'Amiga et produisit même l'étrange prototype Amiga Walker qui comprenait un processeur 68EC030 à 40 MHz et un lecteur de CD-ROM x4. Vers la fin de 1995, Petro Tyschtschenko annonça qu'Amiga Technologies allait construire une nouvelle génération de Power Amiga basée sur le processeur RISC PowerPC 604 qui serait disponible au premier trimestre de 1997. Il révéla que la nouvelle machine serait développée conjointement en partenariat avec plusieurs sociétés tierces, bien que le portage d'AmigaOS sur PowerPC soit effectué en interne. La société signa également un accord de licence international avec Bill Buck de VIScorp, Chicago, pour lui permettre d'utiliser la technologie Amiga dans son décodeur intelligent pour les services de télévision interactive et la diffusion Internet. Tous ces projets n'aboutir finalement pas, car le marché des clones de PC s'effondra et Escom se retrouva à court de fonds.

Manfred Schmitt, le PDG et fondateur d'Escom, fut remplacé et son successeur signa immédiatement une lettre d'intention pour vendre Amiga Technologies à VIScorp. Escom demanda la protection de ses créanciers et déclara finalement la société en faillite à la fin du mois de juillet 1996. La vente à VIScorp ne se concrétisa jamais et l'Amiga fut de nouveau mis en vente. Malheureusement, le projet Walker s'éteignit avec la disparition d'Escom.

Amiga à bricoler vous-même

Pendant ce temps, l'avenir de l'Amiga étant à nouveau en jeu, Eyetech continua à développer sa propre activité de vente et d'assistance pour Amiga. Vers la fin de l'année 1996, Eyetech annonça la sortie de CDPlus, un nouvel ensemble de CD-ROM pour les utilisateurs d'A1200 et d'A600. Il s'agissait d'un lecteur de CD x4 ou x8 fourni dans un boîtier homologué CE qui comprenait une alimentation intégrée de 40 watts capable de loger et d'alimenter un second périphérique IDE comme un disque dur, un lecteur SyQuest, Zip ou Jaz. Le CDPlus x4 était vendu pour 150 £ tandis que le système x8 coûtait 199,95 £.

Eyetech
Interface et câbles du CDPlus

Ce qui rendait le CDPlus particulièrement spécial était l'inclusion d'une interface IDE étendue (EIDE) avec tampon mémoire qui gérait jusqu'à quatre périphériques IDE/ATAPI et fonctionnait avec des disques durs internes de 2,5 ou 3,5 pouces. Mieux encore, elle n'interférait pas avec le port PCMCIA ou le port d'extension sous la machine. Selon Eyetech, non seulement l'EIDE gérait jusqu'à quatre périphériques, mais il réintroduisait tous les circuits de protection de l'IDE et du processeur que Commodore avait laissé de côté. Eyetech avertit les propriétaires d'A1200 que l'installation d'un lecteur de CD-ROM IDE/ATAPI sans son interface EIDE risquait d'endommager sérieusement leur machine à l'avenir, car l'A1200 n'avait pas de tampon mémoire interne et connectait l'interface IDE directement au processeur. L'interface EIDE nécessitait le logiciel spécial IDEFix développé par Oliver Kastl, vendu séparément par Eyetech.

Eyetech
Interface EIDE quatre ports

Pour répondre à la demande croissante des clients, Eyetech vendit séparément tous les composants individuels du système CDPlus pour permettre aux utilisateurs de mettre à niveau leurs propres Amiga. Cela comprenait l'interface EIDE, le boîtier et le bloc d'alimentation pour CD-ROM, le boîtier pour disque dur externe et les adaptateurs pour disque dur interne de 3,5 pouces pour l'A1200, ainsi que le jeu de câbles pour les données et l'alimentation, ainsi que l'adaptateur pour CD-ROM pour les systèmes disposant uniquement d'un lecteur de disquette. L'InstantDrive et le CDPlus marquèrent une tendance pour Eyetech qui, dans l'incertitude persistante quant à l'avenir de l'Amiga, proposa davantage de produits de bricolage pour aider les propriétaires d'Amiga à entretenir et à améliorer leurs vieillissantes machines.

En tant que distributeur, Eyetech proposait toujours les matériels et les logiciels les plus récents de ses partenaires commerciaux et offrait fréquemment des ensembles combinés pour promouvoir les ventes. L'extension SX32 Mk II de DCE pour la CD32 était proposée dans un "Combo Pack" spécial SX32 qui comprenait une nouvelle CD32 avec un SX32 et 6 Mo de mémoire, un disque dur de 21 Mo ainsi qu'un clavier Amiga et le Workbench 3.0 sur CD qui comprenait 600 Mo d'utilitaires et de jeux. Le prix du Combo Pack était de 399,95 £ pour la version SX32 Mk II. Le prix fut rapidement ramené à 329,95 £, et le lot contenant le nouveau modèle SX32 Pro de DCE était vendu à partir de 499,95 £.

Eyetech continua également à améliorer sa propre offre de produits. Le boîtier CDPlus fut commercialisé en tant qu'unité d'alimentation pour l'A1200 ou l'A600 avec un bloc d'alimentation optionnel de 230 W dans un boîtier MiniTower ou de bureau avec tous les câbles d'interface pour permettre aux clients d'installer et de loger leurs propres périphériques.

A la fin de l'année 1996, Eyetech signa un accord avec Netcom, le plus grand fournisseur indépendant de services Internet au monde, pour devenir le distributeur britannique autorisé de son lot de services NETCOMplete pour Amiga, basé sur AmiTCP V4.0 et gérant les protocoles/fonctions WWW, FTP, IRC, courrier électronique, Nouvelles UseNet, Telnet et Finger. Le service était proposé au prix de 5,95 £ pour le premier mois et de 14,95 £ par la suite. Il comprenait un accès illimité à Internet et une ligne d'assistance technique ouverte 24 heures sur 24 pour les utilisateurs Amiga.

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Publicité pour NETCOMplete pour Noël 1996

Pour 199,95 £ supplémentaires, Eyetech fournissait également le lot de mise à niveau Internet Get Connected pour les propriétaires d'A1200 (sans disque dur). Il comprenait une extension de 4 Mo de mémoire, un modem V32 (14,4 kbps) avec des câbles et un disque dur intégrant des logiciels préinstallés et un livre de référence sur Internet écrit par le journaliste Amiga Davey Winder.

Portail vers le futur ?

Le liquidateur allemand d'Escom avait fixé au 31 janvier 1997 la date limite à laquelle toutes les parties intéressées devaient soumettre leurs offres pour le rachat d'Amiga Technologies. QuikPak, titulaire d'une licence d'Escom qui fabriqua l'A4000T pour Escom aux États-Unis, annonça qu'il avait soumis une offre et qu'il était confiant quant au fait qu'il serait le soumissionnaire retenu. Alan Redhouse commenta dans l'édition de février 1997 du magazine Amiga Format que QuikPak semblait positionner la prochaine génération d'Amiga comme un produit spécialisé à faible volume et à prix élevé, à l'instar des stations de travail Sun, ce qui le rendrait sans intérêt pour la majorité des utilisateurs actuels et le mettrait hors de portée de la plupart des gens.

Mais Alan Redhouse n'avait pas à s'inquiéter. Le 27 mars, c'est Gateway 2000, un fabricant de compatibles PC à succès basé à North Sioux City, dans le Dakota du Sud, qui fut annoncé comme l'enchérisseur gagnant. Amiga Technologies fut rebaptisée Amiga International et conserva son siège allemand, avec Petro Tyschtschenko comme président. Elle resta chargée de commercialiser le matériel Amiga existant et de négocier de nouveaux accords de licence. Une nouvelle société, Amiga Inc., fut créée pour développer la future technologie Amiga.

Lors du salon World Of Amiga, qui se tint à Londres en mai 1997, Petro Tyschtchenko annonça qu'AmigaOS serait mis à niveau vers AmigaOS 3.5 et que la société s'engageait à porter AmigaOS sur la plate-forme PowerPC. Cependant, il révéla également que, bien que la société ne prévoyait pas de construire du nouveau matériel Amiga, elle permettrait aux fabricants de matériels tiers de produire des clones Amiga officiellement approuvés dans le cadre d'un nouveau système de licence "Powered by Amiga". Si cela était une mauvaise nouvelle pour les passionnés, c'était une bonne nouvelle pour les revendeurs Amiga comme Eyetech.

Aucun nouveau modèle d'Amiga n'étant prévu, il y avait une demande croissante d'ensembles de conversion en tour pour héberger toujours plus d'extensions comme des lecteurs de CD-ROM, des disques durs, des cartes graphiques et accélératrices, etc. Les propriétaires d'Amiga cherchant à étendre les performances et la durée de vie de leur matériel. Eyetech s'était déjà engagé dans cette voie avec son unité d'alimentation CDPlus et avait l'expérience du reconditionnement des CD32 pour des applications industrielles, ce qui en faisait un partenaire idéal pour créer des Amiga 1200 reconditionnés en tour.

Lors du salon World Of Amiga, Eyetech présenta la gamme croissante de produits Amiga qu'elle distribuait désormais. Cela incluait le nouveau SX32 Pro avec 68030 à 50 MHz de DCE qui se vendait à 369,95 £ et transformait la CD32 en un A1200 accéléré. Elle présentait également un InstantDrive de 2,56 Go, son nouveau CDPlus à x16 et un lecteur Zip Iomega interne amorçable et compatible avec tous les Amiga équipés d'un port IDE. Eyetech présenta également une bonne sélection de cartes accélératrices Apollo pour A1200 qu'elle distribuait pour la société allemande ACT Elektronik, ainsi que la carte passerelle Golden Gate 2+ et l'EZ-DF0, une interface de lecteur de disquette pour Amiga.

Parmi les produits logiciels exposés, citons le logiciel ScanQuix 3 pour les scanners à plat Epson, HP, Artek et Mustek ; les pilotes EnPrint pour les imprimantes couleur Epson ; Cocktel, un logiciel professionnel de vidéoconférence pour Amiga de ProDAD ou encore AQCVid, une solution PC QuikCam bon marché pour Amiga créée par Omnilink.

EZ-DIY

L'aventure d'Eyetech dans la conversion des Amiga en tour prit un chemin légèrement inhabituel qui commença avec le boîtier élargi de son modèle CDPlus. Selon Alan Redhouse, il y avait un certain nombre de facteurs : "Tout d'abord, nous étions arrivés au stade où beaucoup de nos clients avaient ou voulaient davantage de disques durs, de CD-ROM, de Zip, de LS120 que ce qui pouvait raisonnablement être logé sur les ordinateurs de bureau de la plupart des gens". Le boîtier CDPlus fut transformé en un périphérique d'alimentation qui comprenait un bloc d'alimentation plus puissant et pouvait contenir jusqu'à quatre périphériques IDE supplémentaires connectés sur l'interface IDE avec tampon mémoire d'Eyetech.

Le système Ethernet Siamese venait d'être lancé, ce qui facilitait la mise en réseau d'un Amiga et d'un PC, offrant ainsi la plupart des fonctionnalités d'un Amiga avec ports Zorro à une fraction du prix. Cependant, comme l'expliqua Alan Redhouse, "la plupart des gens, y compris nous-mêmes, n'avait tout simplement pas l'espace libre pour deux ordinateurs sur le bureau. La balance a finalement basculé lorsqu'un client d'Eyetech a apporté une tour Amiga de fabrication artisanale que quelqu'un, armé seulement d'un gros marteau et d'un ciseau à froid, avait essayé de construire pour lui, et a demandé à Eyetech de la réparer." Eyetech releva le défi et le résultat fut l'EZ-Tower qui, selon Alan Redhouse, était "assez simple pour ajouter un A1200 et assez flexible pour ajouter une carte mère de PC en réseau dans le même boîtier". Cela s'avéra être un format gagnant et conduisit à la très réussie EZPC Tower et à l'évolution progressive des ensembles de conversion en tour et des accessoires EZ-Tower d'Eyetech qui devinrent une partie importante de ses activités.

Eyetech
EZ-Tower 1200

Eyetech

Les ventes d'Eyetech augmentèrent rapidement et son chiffre d'affaires fut plus que doublé, passant de 144 500 £ en 1996 à 298 300 £ pour son exercice financier se terminant le 31 mars 1997. Alan Redhouse fit un effort sérieux pour fournir des interfaces et des accessoires afin d'aider les clients désireux de construire leur propre système de tour A1200. La société ajouta un certain nombre de nouveaux composants spécialisés sous sa marque EZ afin de faciliter les conversions en tour maison. Son interface EIDE à quatre canaux avec tampon mémoire était déjà virtuellement compatible avec tous les disques durs, cartes accélératrices, lecteurs de CD-ROM ATAPI ou lecteurs de cartouche. Elle ajouta aussi l'interface EZ-DF0 (39,95 £), qui permettait à l'Amiga d'utiliser des lecteurs de disquette internes de PC facilement disponibles et moins chers.

Eyetech lança également EZ-Key, un adaptateur de clavier Amiga/PC vendu à 39,95 £. Ce dernier se branchait sur le connecteur ruban de la carte mère de l'A1200 et était alimenté par un connecteur de disque dur 3,5" externe ou de lecteur de disquette. Cet adaptateur fournissait un connecteur DIN standard à cinq broches qui pouvait être monté derrière le trou de la prise clavier à l'arrière du boîtier, permettant à tout clavier Amiga ou PC d'être automatiquement détecté.

Dans le cadre de son offre de mise à niveau A1200, Eyetech commença à vendre les cartes d'entrées-sorties Hypercom développées par Harald Frank de VMC. La carte PortPlus était une carte Hypercom 3 rebaptisée, vendue pour 99,95 £ et qui se connectait au port horloge de l'A1200. Elle ajoutait deux ports série haute vitesse 460 kbps et un port parallèle haute vitesse 500 kbps, laissant les emplacements PCMCIA et trappe libres pour d'autres utilisations. La carte PortJnr, qui se connectait également au port horloge, était une carte Hypercom 1 rebaptisée qui ajoutait un port série à grande vitesse et était vendue pour 49,95 £.

Eyetech
PortJnr (Hypercom 1)

Eyetech continua également à diffuser les derniers produits en date de ses partenaires. Il y avait par exemple des articles tels que l'Apollo 1260, une carte accélératrice 68060 pour A1200 surcadencée à 66 MHz d'ACT Elektronik qui pouvait gérer jusqu'à 32 Mo de mémoire Fast et se vendait pour 399,95 £ (sans mémoire installée). Eyetech prétendait que la révision 1997 du masque permettait au processeur de fonctionner jusqu'à 75 MHz et pouvait être utilisé dans une tour bien refroidie et ventilée. Une version 75 MHz surcadencée sans FPU fut commercialisée plus tard.

Eyetech
Apollo 1260 à 75 MHz (construite par ACT Elektronik)

Mises à niveau de l'EZ-Tower A1200

L'ensemble de conversion EZ-Tower Mk II d'Eyetech adopta une approche très différente de celle des autres fournisseurs de boîtiers tour pour Amiga. Plutôt que de retirer l'A1200 de son boîtier, le couvercle supérieur et le clavier étaient retirés et quelques petites encoches de positionnement étaient découpées dans le boîtier plastique inférieur. L'A1200, avec son boîtier inférieur, sa carte mère et sa protection métallique, était installé dans un long port à l'arrière du boîtier métallique. Bien que l'ordinateur n'était pas fixé à l'avant, une petite plaque de retenue était vissée sur le dessus, ce qui, avec les encoches, permettait de maintenir l'A1200 en place.

Eyetech Eyetech
EZ-Tower Mk II

L'EZ-Tower Mk II présentait quelques avantages pour les bricoleurs. Premièrement, aucune soudure n'était nécessaire et deuxièmement, cela permettait un accès facile au port PCMCIA. Mais ce n'était pas une solution parfaite. Toute carte accélératrice dans le logement de la trappe restait suspendue et une fois l'A1200 installé dans la tour, comme il était orienté vers l'intérieur, il était impossible d'accéder à nouveau à la carte mère sans démonter l'ordinateur entier.

L'ensemble EZ-Tower nu était vendu au prix de 119,95 £ et était fourni avec un bloc d'alimentation de 250 W. Un certain nombre d'options étaient également disponibles, notamment l'interface EIDE avec tampon mémoire, l'adaptateur EZ-Key et l'interface de lecteur de disquette interne EZ-DF0. Eyetech proposa également la carte d'extension ONBoard 1200ex de RBM, pour port Zorro II, au prix de 179,95 £.

L'EZ-Tower comprenait également un cadre de montage coulissant séparé qui pouvait accueillir des cartes Zorro, si la carte d'extension Zorro II était installée. Il pouvait également accueillir certaines cartes mères PC, ce qui transformaient l'EZ-Tower en un système EZPC-Tower. Eyetech conçut un adaptateur spécial, nommé "Single Slot Zorro II" pour une carte graphique Zorro, vendu au prix de 134,95 £, qui permettait d'installer une carte mère PC avec ses cartes additionnelles à côté de l'A1200. Comme d'habitude, Eyetech fournissait tous les composants séparément pour permettre aux clients de construire et de configurer des systèmes EZ-Tower ou EZPC-Tower selon leur choix et leur budget.

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Single Slot Zorro II

La société vendit également des ensembles EZ-Tower préconstruits et entièrement configurés. Le EZ-Tower Professional Pack comprenait une tour EZ-Tower entièrement configurée contenant un A1200 avec une carte accélératrice 68040 à 25 MHz, 16 Mo de mémoire, un disque dur de 1,7 Go avec le Workbench 3.1 et des utilitaires sharewares préinstallés, un lecteur de CD-ROM x8, une interface EIDE avec copie enregistrée du logiciel EZ-IDE, un lecteur de disquette 880 ko avec façade, un clavier EZ-Key Windows 95, ainsi que les disquettes et les manuels AmigaOS 3.1 et le lot de logiciels Amiga Magic. Cet ensemble fut vendu au prix de 799,95 £ et fut livré avec tous les câbles, ainsi qu'avec un tapis de souris et une souris compatible Amiga.

Le système EZPC-Tower (899,95 £), comprenait une tour Amiga EZ-Tower complète, sans l'A1200, ainsi qu'une carte mère Pentium 266 MHz avec un processeur à 166 MHz et 32 Mo de mémoire. Il comprenait également le système d'exploitation Windows 95, un clavier, une carte graphique PC haute résolution et une carte son 32 bits, ainsi qu'un disque dur de 1,7 Go, un lecteur de CD-ROM x16 et un lecteur de disquette haute densité de 1,44 Mo. Il était également fourni avec le lot d'intégration EZ-PC. Celui-ci comprenait EZ-VGA, un doubleur de fréquence externe compact permettant d'afficher les modes d'écran Amiga 15 kHz sur un moniteur PC, ainsi que l'adaptateur de clavier EZ-PC pour l'Amiga. Une boîte de commutation à distance pour changer le moniteur et le clavier entre le PC et l'Amiga était également incluse, ainsi qu'un logiciel de mise en réseau PC-Amiga et un câble pour permettre à l'Amiga de lire et d'écrire sur le PC.

Eyetech
EZ-VGA

Pour un supplément de 99,95 £, le lot d'intégration EZ-PC pouvait être remplacé par le Siamese d'Eyetech qui ajoutait le logiciel complet Siamese System v2.5 et incluait EZ-VGA, EZ-Key et Auto-Mon, un commutateur automatique de moniteur conçu par Eyetech pour afficher soit la carte graphique du PC (incluant les écrans Amiga RTG), soit la sortie Amiga avec le doubleur de fréquence. Conformément à l'approche "bricolage" d'Eyetech, les unités Auto-Mon et EZ-VGA étaient également disponibles séparément pour 39,95 £ et 79,95 £ respectivement.

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Publicités d'Eyetech dans Amiga Format de février 1998

Bien que l'A1200 de la tour EZ-Tower pouvait gérer les cartes accélératrices PowerPC Blizzard de Phase 5, Eyetech décida de ne pas stocker ces cartes jusqu'à ce qu'un système d'exploitation Amiga natif PowerPC soit disponible. Eyetech déclara que, jusqu'à cette date, la carte PowerPC n'était "limitée qu'à la fourniture d'une sous-routine pour les programmes 680x0 spécialement écrits (comme un FPU coûteux) dans un avenir proche".

Renommer un classique

Les amateurs d'Amiga qui assistèrent au salon World Of Amiga de Londres en mai 1998 s'attendaient à ce que Jeff Schindler, le directeur général d'Amiga Inc., annonce des plans pour de nouveaux modèles d'Amiga. Cependant, dans une déclaration intitulée "Kickoff the Future with the Amiga" (Démarrer l'avenir avec l'Amiga), Jeff Schindler annonça qu'un nouveau système d'exploitation était en cours d'élaboration. Celui-ci, appelé AmigaOS 4.0, était pour le marché émergeant de la convergence numérique et aurait peu de choses en commun avec la version existante d'AmigaOS. Il révéla également qu'Amiga Inc. allait sortir un système de développement basé sur processeur x86 qui constituerait un pont vers la prochaine génération de technologie Amiga. Ce système de développement serait fourni avec une version bêta d'AmigaOS 4.0 et sa sortie était prévue pour novembre 1998. Tout travail sur AmigaOS 3.5 devait cesser et les plans pour un système d'exploitation PowerPC étaient également abandonnés. Pour éviter toute confusion avec le nouveau matériel en cours de développement, le matériel existant fut rebaptisé "Amiga Classic". Bien que la décision d'abandonner AmigaOS 3.5 ait été annulée par la suite, la nouvelle provoqua une onde de choc dans la communauté Amiga.

Pendant ce temps, Eyetech continua à développer son activité de vente Amiga et, pour l'exercice financier se terminant le 31 mars 1998, fit état d'une augmentation de 42% des ventes par rapport à l'année précédente, pour atteindre 425 100 £. Eyetech débuta la vente des Amiga 1200 Magic Packs produits par Amiga International au prix de 189,95 £ et proposa de nouveau des lots spéciaux et des mises à niveau. Ces lots allèrent du Productivity Pack 2 (329,95 £) qui comprenait une carte accélératrice 68030 à 33 MHz avec MMU et FPU, 8 Mo de mémoire, un disque dur de 170 Mo, ainsi que des logiciels préinstallés, au Professional Pack 2 (799,95 £) qui incluait un A1200 logé dans une tour EZ-Tower avec une carte accélératrice 68040 à 33 MHz, 32 Mo de mémoire, un disque dur de 2,1 Go, ainsi qu'un lecteur de CD-ROM x20 et une interface EZCD Mk4 (EIDE), plus une interface EZ-Key et un clavier Windows 95.

Eyetech
EZCD Mk4, interface EIDE quatre ports

Les publicités d'Eyetech dans le magazine Amiga Format atteignirent désormais fréquemment deux ou trois pages en couleur, offrant une vitrine à sa sélection en pleine expansion de produits et matériels compatibles Amiga. Pour encourager les utilisateurs d'Amiga qui n'avaient pas encore ajouté un lecteur de CD-ROM à leur machine, Eyetech publia une version moins coûteuse de son système CDPlus. Le CDPlus SE (99,95 £) comprenait un lecteur de CD-ROM x20 et l'EZCD-SE, une version économique de son interface EIDE avec tampon mémoire et intégrant son logiciel pilote. Le lecteur de CD Lite-On était logé dans un boîtier mince en métal et était alimenté par un bloc d'alimentation externe qui était également fourni. Une version x32 était aussi disponible pour 20 £ supplémentaires.

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Publicités d'Eyetech dans Amiga Format de février 1999

Eyetech lança également le premier ensemble disposant d'un lecteur de CD-R réinscriptibles IDE à bas prix pour l'Amiga. Le CDPlus Gold EZWriter (299,95 £) incluait un lecteur de CD Mitsumi CR-2801TE disposant d'une vitesse d'écriture x2 et d'une vitesse de lecture x8, et fourni dans un boîtier en acier robuste avec une alimentation séparée. Il était également vendu avec l'interface EZCD Mk4, des câbles et le logiciel MakeCD 3.2. Une version en tour sans le boîtier et l'alimentation était vendue pour 249,95 £.

La renaissance de l'Amiga ?

Eyetech utilisait fréquemment les publicités du magazine Amiga World pour publier des mises à jour ainsi que pour promouvoir sa gamme de produits Amiga en pleine expansion ; l'édition de février 1999 de ce magazine contenait ainsi une publicité de quatre pages en couleur. Gateway semblait enfin prendre l'Amiga au sérieux et le 26 février 1999, présenta Jim Collas comme nouveau président de l'Amiga. Jim Collas était le vice-président senior du développement et de la gestion des produits de Gateway, mais il vit le potentiel de l'Amiga pour le marché naissant de la convergence numérique. Il révéla qu'Amiga International et Amiga Inc. seraient intégrés dans une nouvelle structure d'entreprise en tant que filiale indépendante de Gateway et déménageraient dans un nouveau siège à San Diego.

Jim Collas révéla aussi des plans pour accélérer le développement de l'Amiga, en déclarant que plusieurs Amiga de nouvelle génération seraient disponibles avant la fin de l'année 1999. Il s'agirait notamment d'un système de développement, d'un appareil pour Internet et d'un successeur à bas prix de l'Amiga 500. C'était une bonne nouvelle pour Eyetech dont le succès commercial reposait entièrement sur l'existence continue d'une communauté Amiga florissante. Tout cela semblait très positif jusqu'à ce que Ted Waitt, le fondateur et PDG de Gateway, déclara publiquement dans une entrevue publiée dans Guardian Online (une version en ligne d'un journal britannique grand public) qu'Amiga n'était pas un constructeur de matériel. Les retombées éventuelles eurent des effets considérables pour Eyetech et l'avenir de l'ordinateur Amiga.

Note : Eyetech annonça des ventes record de 479 000 £ pour son exercice financier se terminant le 31 mars 1999, soit une augmentation de près de 13% par rapport à l'année précédente.

(taux de change approximatifs en 1998 : 1 euro = 2,94 DM = 1,65 $ = 1,5 £).


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