Obligement - L'Amiga au maximum

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Dossier : L'émulation
(Article écrit par Renaud Houdinet et extrait d'Amiga News - mai 1998)


Les émulateurs : sortez vos Pacman !

Si, comme moi, vous avez mis les pieds dans le monde informatique avant l'ère Amiga/Atari, il vous sera sûrement déjà arrivé de regretter d'avoir remisé vos "vieilles" machines. Que tous les nostalgiques se réjouissent, voici une nouvelle série entièrement consacrée à ces machines qui ont fait notre bonheur il y a de cela plus de dix ans.

"Qu'est-ce que ceci vient faire dans Amiga News ?" me demanderez-vous. Vous avez déjà tous entendu parler de Fusion, ShapeShifter, PCX, PC-Task, mais peut-être ne saviez-vous pas qu'il existe des dizaines d'autres émulateurs disponibles pour Amiga : émulateurs TRS-80, MSX, Amstrad, Spectrum, et tant d'autres que je vais essayer de vous faire découvrir ici.

Émulateur, Was ist das ?

En résumant un peu, on peut définir un émulateur comme une "machine virtuelle" (comme pour Java, voir la rubrique programmation), permettant d'exécuter des instructions destinées à un certain type de processeur, sur un autre type de processeur. Viennent se greffer ensuite les problèmes divers des accès au matériel (vidéo, son, mémoire) qui doivent être "redirigés" pour la machine hôte.

En pratique, tout ceci demande du temps, et un émulateur nécessite une vitesse de calcul bien plus élevée que la machine émulée. Chaque instruction doit en effet être traduite, chaque accès à la mémoire redirigé, etc. Un émulateur PSX sur Amiga 68k n'est donc pas pour demain ! Par contre, c'est la porte ouverte à toutes les machines 8 bits dont la fréquence du processeur ne dépassait que rarement 4 MHz.

Les émulateurs ont aussi des avantages, comme par exemple la possibilité d'utiliser des fichiers en lieu et place des disquettes d'antan (ou des cassettes). Autre exemple, il est parfois possible de sauvegarder toute la mémoire de la machine virtuelle (souvent de taille inférieure à 64 ko pour les vieilles machines), que l'on pourra restaurer plus tard. Enfin, si la configuration le permet, un émulateur pourra se montrer beaucoup plus rapide que la machine d'origine.

Législation

Les machines émulées, quelle que soit leur ancienneté, appartiennent toujours à leur constructeur. De plus. les ROM permettant de les faire fonctionner, ainsi que les logiciels, sont toujours sous licence, et en aucun cas librement distribuables. Un problème se pose donc ici...

Des débats sur ce sujet ont eu lieu sur Usenet, et ont tenté d'éclaircir un peu les choses. Il en ressort les points suivants :
  • Programmer un émulateur et le distribuer serait tout à fait légal.
  • Utiliser un émulateur est déjà plus problématique. Il semblerait qu'il faille posséder la machine correspondante, mais ce point reste assez flou.
  • Pour les ROM et les logiciels sous copyright, pas de mystère, vous ne pouvez en utiliser des copies sur un émulateur, uniquement si vous possédez les originaux.
Il n'existe pas vraiment de jurisprudence dans ce domaine, personne n'ayant encore, à ma connaissance, intenté de procès. Il faut dire que les machines en question ne rapportent généralement plus rien à personne... Sachez aussi que de nombreux éditeurs et auteurs ont laissé leurs vieux logiciels en libre distribution. C'est le cas par exemple de l'éditeur de jeux Melbourne House, dont une bonne partie de son catalogue est passé à la postérité, ou encore de Sapiens de Loriciels... et de nombreux autres. La même chose s'applique aux ROM, indispensables au bon fonctionnement des émulateurs. Ainsi Locomotive Software et Amstrad, par exemple, ont permis aux auteurs d'émulateurs de distribuer les ROM du BASIC et de l'AMSDOS, respectivement.

Ceci dit, personne ne vous en voudra d'avoir utilisé un émulateur d'une machine qui n'est plus vendue depuis dix ans, ou de vous être procuré illégalement des copies de logiciels que l'on ne peut de toute manière plus se procurer à la vente. Si malgré tout votre conscience vous titille, il vous sera toujours possible de trouver une boutique qui vend des vieux jeux et logiciels d'occasion à 10 FF pièce, voire de vous en faire offrir des cartons pleins par des particuliers qui seront heureux de vider leur grenier. Essayez donc les petites annonces...

Configuration

La configuration nécessaire pour les émulateurs varie fortement en fonction de la machine émulée. Un Spectrum est en effet bien plus aisé à émuler qu'un MSX-2 ou un Commodore 64, puisque moins performant à la base. Cependant, nul espoir avec un Amiga 500. Un Amiga 1200 avec 4 Mo de mémoire supplémentaire est un strict minimum, et un 68030 n'est pas un luxe. Certains émulateurs nécessitent même un 68060 pour fonctionner à pleine vitesse. Une carte graphique pourra, dans certains cas, vous apporter un gain de vitesse supplémentaire.

L'arrivée des PowerPC sur Amiga ouvre de belles perspectives pour les auteurs d'émulateurs. En attendant, ne vous plaignez pas : dans le monde PC, le Pentium est bien souvent de rigueur...

Internet

L'émulation est un phénomène à la mode dont on peut voir l'ampleur sur Internet. Probablement la communauté Internet en a-t-elle marre de l'hégémonie Microsoft/Intel. A ce propos, il vous faudra presque impérativement une connexion Internet, puisqu'il est très difficile sinon de se procurer les émulateurs, et plus encore, les jeux et utilitaires, fussent-ils librement distribuables.

Quoi qu'il en soit, on peut trouver, toutes plates-formes confondues, des centaines d'émulateurs, et de très nombreux sites consacrés aux vieilles machines ou à l'émulation en général. En voici un dévolu à l'Amiga : www.pncl.co.uk/~martinc/emulators/ qui devrait convenir à tout le monde. Vous trouverez bien sûr aussi la plupart des émulateurs en téléchargement sur Aminet dans le répertoire "misc/emu/".

Certains programmeurs sont devenus des spécialistes dans ce domaine. Parmi ceux-ci, on trouve Marat Fayzullin, qui est probablement LE gourou de l'émulation. Il a en effet à son actif pas moins de cinq émulateurs sur Unix, portés sur de nombreuses plates-formes, dont la nôtre. Il est de plus à l'origine de nombreux autres émulateurs, basés sur ses sources. Si l'émulation vous intéresse, vous ne pourrez passer à côté de sa page Web. Pour la petite histoire, Marat Fayzullin est aussi auteur de quelques DP Amiga (SuperDashBoard, par exemple), bien qu'il ne programme plus pour cette plate-forme depuis quelques années.

Autre gourou de l'émulation, Juan Antonio Gomez est l'auteur de cinq émulateurs sur Amiga, programmés en parallèle (tous ne sont pas terminés). Ses émulateurs sont de très bonne qualité, et particulièrement rapides, ce qui ne gâche rien. Sa page se trouve à l'adresse www.arrakis.es/~joanant/.

Côté groupes de discussion, on trouve de nombreux forums de discussion traitant de l'émulation. Les hiérarchies comp.emulation et comp.sys (exemple : "comp.sys.amstrad", "comp.sys.msx"...) feront probablement votre bonheur. J'essaierai au fur et à mesure des articles, de vous donner un maximum d'adresses intéressantes.

Les émulateurs sur Amiga

Au menu ce mois-ci, le Commodore 64, un micro-ordinateur "grand-public", sorti au début des années 1980, l'un des derniers micro 8 bits de l'histoire de l'informatique.

Pour les autres machines émulables sur Amiga, vous pouvez aussi vous reporter à la page obligement.free.fr/dossiers.php#emulation.


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