Obligement - L'Amiga au maximum

Lundi 23 octobre 2017 - 19:01  

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Entrevue avec ACube Systems (Enrico Vidale et Max Tretene)
(Entrevue réalisée par Stefanos Karousos et extraite de RetroPlanet - août 2014)


Note : traduction par David Brunet.

- ACube a été formée par la synergie de trois firmes italiennes. Pouvez-vous nous expliquer en détail le passé de chacune d'elles et sa relation avec le marché Amiga ?

Enrico Vidale de Virtual Works et Max Tretene de Soft3 étaient déjà des fans d'Amiga avant la fusion. Nous étions les plus grands revendeurs Amiga en Italie. Virtual Works faisait de l'assistance Amiga et PC alors que Soft3 faisait du développement logiciel.

- Est-ce que les trois sociétés existent encore en tant qu'entités distinctes, et poursuivent des projets individuels ? Est-ce que ces projets ont quelque chose à voir avec l'Amiga ?

Virtual Works continue à travailler sur les marchés Amiga et PC, avec de la revente et de l'assistance. Soft3 a développé des logiciels pour AmigaOS comme le système de notifications Ringhio, l'outil HyperClock ou bien XNet-RSS et a aussi porté quelques jeux. Alternative Holding Group (la troisième société) n'existe plus et son fondateur n'est plus impliqué dans aucun projet Amiga.

- ACube est née en janvier 2007. Combien de temps vous ont pris les négociations avant de tomber d'accord sur cette synergie ?

Tout a commencé avec l'idée derrière la Sam440ep, début 2006. Plus tard, quand la situation d'Eyetech et du marché Amiga nous a paru claire, cela n'a pris que quelques mois pour créer la société et démarrer l'aventure.

ACube
La Sam440ep

- Quel a été le facteur déclenchant qui vous a poussé à réaliser cette synergie ?

La passion :-). Et aussi le fait que Eyetech ait quitté le marché Amiga. Nous devions vraiment faire quelque chose pour apporter une nouvelle machine AmigaOS.

- Le projet au nom de code Samantha 440 a été votre premier projet commercial. Première question : pourquoi ce nom de Samantha ?

La carte prototype vendue par AMCC pour montrer leur système sur puce 440ep était appelée "Yosemite". Cela nous a rappelé le nom d'un personnage de dessins animés, Yosemite Sam. Donc, comme les jeux de puces Amiga ont des noms de femmes (Denise, Paula...), il était logique d'utiliser le nom Samantha au lieu de Sam. :-)

- Combien de temps cela a pris entre la conception sur papier et la commercialisation de la carte ?

Environ un an. Réaliser un premier projet matériel en moins de temps n'était pas possible. Dans un tel projet, il y a toujours beaucoup de choses à faire (nombreux tests, nouvelles versions de la carte à produire, etc.) avant que le produit puisse être vendu.

- Votre carte était-elle basée sur une carte de test d'AMCC ou est-ce une carte conçue entièrement de zéro ?

La première évaluation a été réalisée sur la carte prototype Yosemite sous Linux. Comme cette carte était pauvre en composants, nous avons dû concevoir une nouvelle carte avec les composants que nous avions besoin.

- Combien de phases alpha et bêta ont été nécessaires pour vous assurer que la carte était prête pour la production de masse ? Combien de cartes avez-vous construites durant ce processus ? Quelles difficultés avez-vous rencontrées ?

Nous avons construit deux séries de cinq prototypes pour la carte Sam440ep. Concernant les difficultés, il semble que nous les avons toutes rencontrées. Il y avait toujours quelque chose qui n'allait pas, comme par exemple une pénurie de composants entre le moment de la conception et le moment où la carte était prête pour la production de masse.

- Concernant le matériel, pourquoi avez-vous limité la mémoire à 1 Go sur la Sam440ep ? Est-ce le maximum que le processeur peut gérer ?

Le maximum de ce système sur puce (SoC) est de 1 Go de mémoire. Pour le reste, nous avons essayé d'utiliser 100% des possibilités de nos cartes.

- La Sam440ep dispose d'un FPGA Lattice. Malheureusement, il n'a pas été d'un grand usage jusqu'à maintenant. Pour quelles raisons ?

Eh bien, nous pensions vraiment que les amigaïstes eux-mêmes auraient eu quelques idées pour cette extension. Nous avons ajouté cette fonctionnalité, qui n'est pas présente sur les cartes PC, dans l'espoir que quelqu'un ait l'occasion de s'en servir.

ACube
La Sam440ep-Flex

- Il y a environ quatre ans, j'ai lu des commentaires sur des forums qui suggéraient d'utiliser le FPGA de la même manière que le Minimig le fait. D'un point de vue technique, est-ce possible ? Est-ce que le FPGA dispose de la puissance nécessaire pour émuler l'OCS/ECS ? Quels sont les autres moyens d'exploiter ce FPGA ?

Cela peut être fait avec un FPGA plus puissant de la même famille. L'idée que nous avions en tête était une version spéciale d'UAE où le FPGA aurait été utilisé pour réaliser de petites tâches comme le contrôle du lecteur de disquette, des ports manettes/souris, etc. Tout le reste aurait été émulé par UAE lui-même.

- Combien de temps vous a-t-il fallu pour porter AmigaOS 4 sur Sam440ep ? Est-ce que le portage a été réalisé par ACube seul, avec l'aide de Hyperion, par Hyperion avec l'aide d'ACube, ou par des développeurs sous licence payés par Hyperion ?

Eh bien, c'était il y a longtemps :-). Le noyau et le HAL (couche d'abstraction matérielle) ont été réalisés par les frères Frieden et Hyperion. Les pilotes ont été faits par ACube et les développeurs d'AmigaOS 4, donc le travail sur le portage a été réalisé tous ensemble :-). ACube a payé les développeurs pour le travail sur les pilotes.

- Combien de personnes ont participé au portage d'AmigaOS 4, et quels sont les principaux obstacles qu'ils ont dû surmonter ?

Je ne me rappelle plus vraiment qui était impliqué dans le portage. Les plus gros morceaux furent le pilote ATI Radeon pour la puce M9 et le développement d'U-Boot, mais il n'y a pas eu de problème particulier. C'était la première fois que nous faisions ça, donc cela a pris un certain temps.

- Pourquoi AmigaOS 4 reste en version bêta pour la Sam440ep, et pourquoi cela s'est reproduit avec la Sam460ex ?

C'est également arrivé pour l'AmigaOne X1000 et cela arrivera aussi pour toutes les prochaines machines, car on ne peut pas faire autrement. Quand une nouvelle carte mère est prête, AmigaOS est porté dessus, et dès qu'il fonctionne bien sur la carte, on peut commercialiser cette dernière. Fabriquer un matériel coûte si cher qu'il doit être en vente dès que possible afin d'avoir un retour sur investissement. Sans ce schéma, il ne serait pas possible de fabriquer des nouvelles cartes. De plus, les amigaïstes veulent avoir de nouvelles cartes mères le plus tôt possible, donc nous ne pouvons pas les faire attendre davantage. :-)

ACube
La Sam460ex

- Doit-on considérer que le cycle des nouvelles fonctionnalités (nouveaux pilotes, optimisations) de la Sam440ep a pris fin ? De plus, quelles autres améliorations peut-on attendre, dans les prochains mois, au niveau de la Sam460ex ?

Même si la Sam440ep est en fin de vie, nous allons continuer à la soutenir aussi longtemps que nous le pouvons. Par exemple, s'il faut faire une mise à jour, nous le ferons. Concernant la Sam460ex, nous avons prévu quelque chose, mais il est trop tôt pour en parler.

- Nous n'avons pas eu de nouvelles sur le portage de MorphOS sur Sam460ex depuis longtemps. Pourquoi ? Est-ce que l'équipe de développement de MorphOS éprouve des difficultés pour accomplir cette tâche ?

L'équipe de développement de MorphOS a dû faire une nouvelle version de MorphOS pour Mac, donc le portage sur Sam460ex a dû être légèrement repoussé. Après la publication de MorphOS 3.4, ils ont réalisé du bon travail et ont pu montrer une version de MorphOS sur Sam460ex lors du salon Pianeta Amiga en décembre 2013. Trouvent-ils ce portage difficile ? Le mieux est de leur demander directement.

- La série des Samantha a-t-elle été créée uniquement en tant que projet pour AmigaOS 4 ou avez-vous eu des demandes de clients pour le marché de l'embarqué ? Si oui, quelles fonctionnalités pour l'embarqué avez-vous ajoutées ?

Nous avons eu des demandes pour une puce FPGA et pour des extensions pour des applications très spécifiques sur lesquelles je souhaite ne pas m'étendre.

- Dans quels secteurs du marché de l'embarqué pensez-vous que la série des Sam a une chance de percer, compte tenu de son ratio prix/performance ?

L'automatisation industrielle ou bien l'affichage d'information publique (kiosques multimédias) comme chez Ferrule Media.

- Avez-vous vendu une quantité importante de cartes Sam en dehors du marché Amiga (pour la communauté Linux ou bien les clients pour l'embarqué) ? A-EON a répondu que leur seule cible était le marché Amiga.

Nous vendons des cartes en dehors du marché Amiga bien que les amigaïstes représentent la plupart de nos clients.

- Beaucoup de personnes vous ont critiqué concernant le prix initial de vos machines. Quelle est votre réponse ?

Le prix est très petit comparé au faible volume de production. Nous aurions dû les vendre à un prix plus élevé si nous voulions avoir un retour sur investissement, mais nous avons décidé de garder le prix le plus bas possible pour tous les amigaïstes. Nous avons aussi décidé de produire les cartes en Italie, et pas en Chine, afin de mieux contrôler leur qualité et aussi pour donner du travail aux entreprises européennes.

ACube
Version bêta de MorphOS sur Sam460ex

- M. Dicksinson nous a beaucoup parlé du NRE (Non-Recurring Enginnering Costs - charges d'ingénierie non récurrentes). Le NRE affecte quel pourcentage du prix de vente de vos cartes ?

En raison du faible prix de vente, les charges d'ingénierie non récurrentes représentent un pourcentage assez élevé du prix final.

- Est-ce que la Sam460ex dispose de charges d'ingénierie non récurrentes moindres que la Sam440ep ? Si oui/non, quelles en sont les raisons ?

Les Sam460ex et Sam440ep sont très différentes mais les charges d'ingénierie non récurrentes sont à peu près les mêmes. La Sam460ex n'a pas été plus simple ou plus complexe que la Sam440ep, donc les coûts sont restés équivalents.

- Vous (et A-EON) avez réussi là où d'autres ont échoué : je parle de la commercialisation effective d'un produit, à l'opposé d'annonces fumantes de projets vaporwares qu'on a pu voir à la fin des années 1990 et dans les années 2000 (par exemple le BoXeR, le MCC, le Panda, le NatAmi). A votre avis, pourquoi a-t-il tant de projets vaporwares sur notre plate-forme ?

Cela arrive car ces gens ont une passion pour l'Amiga et qu'ils veulent faire des choses merveilleuses. Quand ils commencent leur projet, ils comprennent qu'il est très difficile de construire une carte mère et surtout que cela coûte très cher :-). Fabriquer du matériel pour le marché Amiga est tout simplement impossible.

- Je me souviens quand vous avez complètement surpris Bill McEwen lors d'une session IRC en lui montrant une capture d'écran de Moana. Qu'est-ce qui vous a motivé à commencer à porter (officieusement) AmigaOS 4 sur Mac mini G4 ?

Apple était en train d'abandonner le PowerPC/les Mac mini G4 et cela aurait été une bonne idée d'en acheter quelques-uns et de les vendre sur le marché Amiga. Plus tard, Hyperion/Amiga Inc. n'ont pas voulu suivre notre voie et le projet s'est donc arrêté là. C'est dommage car c'était le bon moment de le faire, MorphOS a eu du succès avec cette machine, c'était donc vraiment une bonne chose à faire.

ACube
Une capture d'écran de l'infâme Moana

- Est-ce que Hyperion avait eu connaissance de ce portage ?

Je ne m'en souviens pas, vraiment. C'était il y a si longtemps.

- D'après vous, que manque-t-il à l'ISO de Moana (par exemple des modules pour le noyau) et quelle quantité de travail est nécessaire pour achever ce portage d'AmigaOS 4 sur Mac mini G4 ? Je me souviens avoir lu qu'il a fallu un an de travail à plein temps pour avoir MorphOS sur Mac mini G4.

Eh bien, il y avait encore beaucoup à faire, mais comme le projet est mort, il n'y a maintenant plus aucune raison d'y penser.

- D'un point de vue commercial, avez-vous trouvé utile de renommer/revendre les Sam460ex en tant que système complet sous le nom "AmigaOne" ? Auriez-vous fait de même avec la Sam440ep si on vous en avait donné l'occasion ?

Nous voulions utiliser le nom AmigaOne pour la Sam440ep-Flex mais nous avons finalement décidé de le garder uniquement pour la Sam460ex qui était prête à être commercialisée à ce moment-là.

- Vous avez obtenu une licence pour le nom "AmigaOne" de la part de Hyperion ou d'Amiga Inc. ?

Hyperion est le propriétaire du nom AmigaOne. Nous n'avons jamais eu de contact avec Amiga Inc.

- Si demain Hyperion vous donnait l'autorisation de porter AmigaOS 4, seriez-vous partant pour un AmigaOS 4 sur ordinateur portable ? Si oui, quelle serait la configuration matérielle ? Quel prix de vente vous paraîtrait crédible ?

Il y a trop de "si" :-). Nous voulons faire un portable mais cela est si difficile. Concernant le prix, il ne pourra bien entendu pas être au niveau de celui des PC portables.

- Nous avons vu la commercialisation d'un projet communautaire (le Minimig). Est-ce que d'autres projets hobbyistes vous attirent ?

Nous sommes toujours intéressés pour construire de nouveaux produits pour les amigaïstes. Si nous trouvons de bons produits à construire, nous le ferons. Nous n'avons pas de nouveau projet à l'heure actuelle mais nous sommes à la recherche sur le Web pour en trouver un.

- Vous êtes principalement un constructeur. Pour quelle raison avoir également ouvert un magasin en ligne ?

Comme nous vendons aussi aux amigaïstes italiens, l'ouverture d'un magasin en ligne a été une étape logique afin de vendre également au niveau mondial. Tous les revendeurs ont également un magasin en ligne. Il n'y a rien d'étrange là-dedans. :-)

- Pouvez-vous nous en dire plus sur vos fameux projets secrets ? Comment voyez-vous le marché de l'Amiga NG dans un ou deux ans ?

Nous ne pouvons rien dire au sujet des projets de développement en cours, désolé. Pour le futur, nous devons absolument avoir de nouvelles fonctionnalités dans AmigaOS afin qu'il puisse continuer sa croissance : gestion complète de la 3D pour les cartes Radeon, système d'impression. Il est aussi peut-être temps de remplacer le vieux sous-système Picasso96. Avec tout cela, il sera beaucoup plus facile d'aller de l'avant. Est-ce que l'on aura cela un jour ? Je ne sais pas mais je l'espère.


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